Letecká společnost Virgin Atlantic získala od britské vlády finanční prostředky na uskutečnění historického letu Londýn – New York, který má být jako první na světě poháněn speciálním palivem s nízkými emisemi vyrobeným z odpadních materiálů.

Součástí ikonického konsorcia vedeného Brity jsou kromě Virgin Atlantic také společnosti Rolls-Royce, Boeing, Imperial College London, University of Sheffield, Rocky Mountain Institute (RMI) a ICF. 

Tato událost má údajně předznamenat budoucnost nízkouhlíkového letectví, přičemž širší odvětví udržitelných leteckých paliv (SAF) může vytvořit tisíce pracovních míst ve Velké Británii a zároveň podpořit dosažení nulových emisí v letectví do roku 2050. 

V roce 2023 odstartuje z londýnského letiště Heathrow jeden z vlajkových letounů Boeing 787 společnosti Virgin Atlantic, poháněný motory Rolls-Royce Trent 1000, a uskuteční cestu na newyorské letiště Johna F. Kennedyho – cestu, kterou každý týden absolvují tisíce lidí za prací, rodinou i zábavou. Tento let však bude v mnohem neobyčejný.

Letadlo bude pohánět udržitelné letecké palivo (SAF, z ang. Sustainable Aviation Fuel). Ve srovnání s běžným fosilním leteckým palivem může SAF snížit emise uhlíku o víc než 70 %. Očekává se, že palivo pro tento let bude vyrobeno převážně z odpadních olejů a tuků, jako je například použitý kuchyňský olej. Použití stoprocentního SAF v kombinaci s odstraňováním uhlíku prostřednictvím kreditů za biouhel – materiál, který zachycuje a ukládá uhlík odebraný z atmosféry – zajistí, že let bude mít nulové emise a tím pádem nulový dopad na klima.

„Nejenže tento let vydláždí cestu budoucím generacím, ale také ukáže, jak mnoho můžeme dosáhnout, když budeme spolupracovat na společném cíli – spojí se některé z nejlepších podniků a akademiků na světě a povede to britská letecká společnost,“ uvedl Mark Harper, ministr dopravy.

SAF bude nejen klíčem k dekarbonizaci letectví, ale mohl by do roku 2040 vytvořit ve Spojeném království odvětví s ročním obratem 2,4 miliardy liber a potenciálem vytvořil do roku 2035 až 5 200 pracovních míst.

Letectví je jedním z nejobtížněji dekarbonizovatelných odvětví a bez naléhavé spolupráce by se do roku 2050 mohlo stát jedním z odvětví s nejvyššími emisemi skleníkových plynů. V zájmu řešení tohoto problému zveřejnila britská vláda v červenci 2022 strategii Jet Zero, která prosazuje SAF jako jeden z hlavních nástrojů k dosažení Jet Zero.

Udržitelné palivo prozatím nevýhodné

Využití paliva SAF se v současnosti potýká s řadou překážek, od nízké výroby až po omezení pro použití v proudových motorech. Momentální situace je taková, že v komerčních proudových motorech se smí používat maximálně 50 % SAF ve směsi s leteckým petrolejem.

Mezi další problémy, které brání většímu rozšíření SAF, patří značně vysoké náklady na výrobu, technologická rizika v komerčním měřítku a dostupnost vstupních surovin. Vláda se je snaží řešit tak, aby se Velká Británie stala světovým lídrem ve vývoji, výrobě a používání SAF.

Hodlá proto zavést mandát pro tento druh paliva, který vyžaduje, aby do roku 2030 bylo alespoň 10 % leteckého paliva vyrobeno z udržitelných zdrojů, čímž se má vytvořit bezpečná a rostoucí poptávka.

Podle serveru simpleflying.com bylo SAF v roce 2020 více než dvakrát dražší než klasické letecké palivo, což je pro letecké společnosti hlídající si náklady značně nevýhodné. S válkou na Ukrajině se nicméně zvedly také ceny leteckého paliva a přiblížily se těm za SAF.

Let Virgin Atlantic na stoprocentní SAF nebude úplně první. V listopadu 2022 uskutečnila britská RAF experimentální let na 100 % SAF s ikonickým letounem Voyager.

Rachael Everardová, vedoucí oddělení udržitelnosti společnosti Rolls-Royce, uvedla: „Pro celý letecký průmysl to představuje neuvěřitelný milník na cestě k nulovým emisím uhlíku. Jsme neuvěřitelně hrdí na to, že naše motory Trent 1000 budou pohánět vůbec první let přes Atlantik, který bude využívat 100% udržitelné letecké palivo (SAF). SAF bude hrát tak důležitou roli při dekarbonizaci zejména dálkových letů a je klíčovým prvkem naší strategie udržitelnosti. Motory Trent 1000 již mohou na komerčních letech létat s 50% směsí SAF a do konce roku 2023 prokážeme, že celá naše řada motorů Trent a motorů pro obchodní letectví je kompatibilní se stoprocentním SAF.“

Uskutečnění transatlantického letu pomůže shromáždit data potřebná k podpoře probíhajících i budoucích prací na testování a certifikaci vyšších směsí SAF a jejich dopadů na životní prostředí bez emisí CO2 a zároveň prozkoumá, jak mohou zlepšení provozní účinnosti, optimalizace letů a odstraňování uhlíku přispět k dosažení nulových čistých letů – nejen ve Spojeném království, ale i v celosvětovém leteckém průmyslu. 

Na vývoji leteckých motorů schopných fungovat na SAF pracuje nejenom Rolls-Royce. Společnost CFM, která vyrábí například motory pro Airbus, vyvíjí stroje, které dokáží běžet na 50% směsi SAF s výhledovým plánem zvýšit do roku 2030 procento udržitelného paliva až na plných sto procent.